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Pedro V. Maldonado en las academias científicas
laprensa.com.ec | Riobamba | JUEVES 6/12/2018

Pedro Vicente Maldonado desde la ciudad
Riobamba/ Los siglos XVI y XVII fueron de científicos, no solo en Europa sino también en Riobamba. El polaco Copérnico (1473-1543) generó una revolución científica al estudiar y proclamar que el sol, y no la Tierra, era el centro del universo. En 1522. la expedición española de Magallanes y Elcano, que navegando siempre hacia el oeste retornó al mismo puerto del que partió, comprobó definitivamente la veracidad de lo que decían los científicos, que la Tierra era redonda. El italiano Galileo Galilei (1564-1642) aportó mayores pruebas de la teoría copernicana, y por defenderla, fue condenado a prisión por el tribunal de obispos de la inquisición. El alemán Kepler (1571-1630) continuó el avance científico al calcular con precisión las órbitas de los planetas alrededor del sol. 

El francés Descartes (1596-1650) sintetizó las reglas del método científico. Pero fue el inglés Newton (1643-1727) quien explicó el porqué del cómo se mueven los planetas en el espacio, incluso, porqué en la Tierra caen los cuerpos hacia el suelo: demostró que tales movimientos son determinados por la fuerza directamente resultante del tamaño-masa de esos cuerpos, e, inversamente resultante del cuadrado de la distancia que los separa: a mayores masas más fuerza de atracción, a mayores distancias menor fuerza de atracción: así formuló la ley de la gravitación universal. En este escenario mundial, los científicos sabían que la Tierra no podía ser una perfecta esfera, y por lo tanto la fuerza gravitacional no podía ser igual en todos los puntos terrestres, era indispensable entonces establecer su forma precisa, mediante mediciones de un arco de meridiano en sus extremos polar y ecuatorial, para verificar si era achatada en los polos como creía Newton, o, achatada en la línea ecuatorial como creía el astrónomo oficial francés Cassini; pues, si era lo primero, la fuerza de atracción o el peso de los cuerpos sería mayor que en la zona ecuatorial, por estar aquella más cerca del centro o núcleo de la Tierra que los atrae. 

Estudios de esa dimensión, serían trascendentes para la navegación y para el desarrollo de las ciencias. Destacar una expedición desde Francia al polo norte era menos dificultoso que una a la zona ecuatorial, pero, más todavía, el asunto era escoger la zona ecuatorial más óptima para tales estudios científicos, que lo serían de 1735 a 1773; aguda decisión para los monarcas francés Luis XV y español Felipe V, que auspiciaban la expedición hacia la Real Audiencia de Quito. Francia dotaría de científicos liderados por La Condamine, y, España de observadores de la naturaleza y de la administración de sus colonias, que luego a través de Jorge Juan y Antonio de Ulloa suministraría “noticias secretas” de América. A su llegada, los científicos franceses se encontraron con la impresionante diversidad geográfica, pero, ante todo, se encontraron con un joven científico que hacía mediciones y mapas, que abría técnicamente caminos, y que su formación había sido estrictamente local, pero, abierta al mundo, proveniente de Riobamba. situada cerca del volcán Chimborazo, que como uno de los resultados que la Tierra era achatada hacia los polos, se comprobó ser el punto más alto desde el centro de la misma. El eco de las conversaciones de los franceses con Pedro Vicente Maldonado en la ciudad de Riobamba llegaba a un niño de nueve años de edad, que miraba asombrado a tan extraños personajes y sus instrumentos, se llamaba Juan de Velasco, cuya inquieta inteligencia infantil no imaginaba que los destinos de él y de su pariente los llevarían a morir en lejanos países, lejos de su tierra que los vio nacer y que tanto la recorrieron, la conocieron y la amaron.

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